Kontroversi Tumbuh Tentang Apakah Sampel Mars Membahayakan Bumi

0


Kurang dari satu dekade dari sekarang, sebuah pesawat ruang angkasa dari Mars dapat mengayun ke Bumi untuk menurunkan kargo berharga: sampel batuan Planet Merah, tanah, dan bahkan udara yang akan dijelajahi untuk mencari tanda-tanda kehidupan asing oleh sekelompok kecil peneliti di sini. daratan. Diatur oleh NASA dan Badan Antariksa Eropa, perusahaan bernilai miliaran dolar yang bergerak cepat ini, secara resmi dikenal sebagai Pengembalian Sampel Mars (MSR), adalah hal yang paling dekat dengan cawan suci yang pernah dikejar oleh para ilmuwan planet.

Dalam banyak hal, MSR sudah berjalan dengan baik: NASA Penjelajah ketekunan berputar-putar delta sungai kuno di Kawah Jezero Mars, mengumpulkan spesimen pilihan yang berpotensi menarik astrobiologis untuk diambil di masa depan oleh “penemu bajak”. Lalu ada desain dan pengujian Kendaraan Pendakian Mars untuk mengangkat sampel yang diambil ke orbit untuk selanjutnya diangkut ke Bumi berjalan dengan cepat. Tetapi satu aspek penting dari proyek ini masih belum terselesaikan: Bagaimana tepatnya sampel yang dikembalikan harus ditangani? dan berapa biayanya, mengingat potensi risiko entah bagaimana mencemari biosfer Bumi dengan serangga Mars yang diimpor?

Sejauh ini jawaban yang sulit dipahami atas pertanyaan-pertanyaan ini dapat sangat membentuk tidak hanya MSR tetapi juga harapan lanjutan dari pengiriman manusia ke permukaan Mars. Bisakah astronot tinggal dan bekerja di sana tanpa secara tidak sengaja memasukkan mikroba bumi ke Planet Merah? Dan mungkin yang lebih penting, dapatkah mereka akhirnya kembali ke rumah dengan kepastian bahwa mereka tidak membawa penumpang mikroskopis Mars? Protokol yang dibuat untuk MSR akan menjadi komponen penting dalam menyelesaikan kebingungan yang akhirnya terjadi.

Bisnis berisiko

Proposal NASA saat ini untuk MSR menyerukan feri antarplanet yang belum dibangun untuk melepaskan kapsul berbentuk kerucut yang dikemas dengan sampel — disebut Sistem Masuk Bumi — jauh di atas atmosfer planet kita. Kapsul itu kemudian akan mengalami terjun yang berapi-api ke Bumi, tanpa parasut, akhirnya mendarat di dasar danau yang kering di dalam Utah Test and Training Range. Meskipun berdampak pada kecepatan sekitar 150 kilometer per jam, kapsul akan dirancang untuk menjaga sampelnya tetap utuh dan terisolasi. Setelah pulih, itu akan ditempatkan dalam wadah pelindung yang dikendalikan lingkungan dan kemudian dikirim ke fasilitas penerima sampel di luar lokasi. Fasilitas semacam itu bisa menyerupai biolab saat ini yang mempelajari patogen yang sangat menular, menggabungkan langkah-langkah dekontaminasi berlapis-lapis, sistem penyaringan udara, ventilasi tekanan negatif, dan berbagai perlindungan lainnya.

Mengutip temuan dari beberapa panel ahli, NASA saat ini menganggap risiko ekologi dan keselamatan publik dari proposal ini sebagai “sangat rendah.” Tapi tidak semua orang setuju. Awal tahun ini badan antariksa meminta komentar publik tentang rancangan pernyataan dampak lingkungan terkait, jaring 170 komentaryang sebagian besar negatif mengenai konsep kiriman kilat langsung ke Bumi dari koleksi Mars.

“Apakah kamu sudah gila? Bukan hanya tidak, tapi tidak, ”saran seorang komentator. “Tidak ada negara yang harus membahayakan seluruh planet ini,” kata yang lain. Dan ketiga lainnya berpendapat, “Penentangan publik pasti akan meningkat drastis seiring pengetahuan tentang [NASA’s] niat tersebar di luar komunitas ruang yang lebih kecil.” Banyak responden menyarankan bahwa setiap pengiriman spesimen harus terlebih dahulu diterima dan dipelajari di luar Bumi—sebuah pendekatan yang, meski tentu saja bijaksana, dapat dengan mudah menjadi mimpi buruk logistik dan anggaran.

Bandingkan ini dengan pendapat tegas Steven Benner, astrobiologis terkemuka dan pendiri Foundation for Applied Molecular Evolution di Alachua, Florida: “Saya tidak melihat perlunya diskusi panjang tentang bagaimana sampel dari Mars harus disimpan begitu mereka mencapai kita. planet,” katanya. Itu karena batuan luar angkasa yang menabrak Mars secara rutin mengeluarkan material yang akhirnya berakhir di Bumi. Perkiraan saat ini menyatakan bahwa sekitar 500 kilogram batuan Mars mendarat di planet kita setiap tahun, kata Benner. Dia bahkan memiliki sebongkah lima gram Mars yang menghiasi mejanya yang menyinggung fakta itu.

“Dalam lebih dari 3,5 miliar tahun sejak kehidupan muncul di Bumi, triliunan batuan lain telah melakukan perjalanan serupa,” kata Benner. “Jika mikrobiota Mars ada dan dapat mendatangkan malapetaka di biosfer Bumi, itu sudah terjadi, dan beberapa kilogram lagi dari NASA tidak akan ada bedanya.”

Memperhatikan layanannya di banyak panel ahli yang sama yang sekarang dikutip NASA untuk penilaian risiko MSR yang “sangat rendah”, Benner mengatakan bahwa badan antariksa itu tampaknya terperangkap dalam perangkap hubungan masyarakat yang dibuatnya sendiri, kehormatan terikat untuk terus-menerus memperdebatkan kompleksitas yang seharusnya. dari apa yang seharusnya dianggap sebagai ilmu yang sederhana dan mapan. NASA sekarang tahu “bagaimana mencari kehidupan di Mars, di mana mencari kehidupan di Mars dan mengapa kemungkinan menemukan kehidupan di Mars tinggi,” katanya. “Tetapi komite NASA, mencari konsensus dan kesesuaian atas dasar-dasar kimia, biologi, dan ilmu planet yang harus mendorong pencarian kehidupan Mars, menggantikan sains dengan diskusi tentang masalah-masalah ini,” tidak perlu meningkatkan biaya dan menunda peluncuran misi. .

“Mereka akhirnya memastikan bahwa NASA tidak pernah menerbangkan misi pendeteksi kehidupan apa pun,” kata Benner.

Kredit: NASA/JPL-Caltech

Biaya Kewaspadaan

Pernyataan seperti itu mencerminkan rasa urgensi yang berkembang di antara para ilmuwan planet AS tentang membuat MSR menjadi kenyataan. Pada bulan April NASA menerima Survei Dekadal terbaru tentang ilmu planet dan astrobiologi, sebuah laporan berpengaruh yang dihasilkan oleh Akademi Ilmu Pengetahuan, Teknik, dan Kedokteran Nasional yang menetapkan prioritas dalam waktu dekat untuk bidang tersebut. Salah satu rekomendasi utama laporan tersebut meminta badan tersebut untuk menopang rencananya untuk menangani sampel MSR, dengan penekanan pada menyiapkan Fasilitas Penerimaan Sampel Mars tepat waktu untuk menerima bahan dari Planet Merah pada tahun 2031.

Untuk memenuhi tenggat waktu itu, NASA harus mulai merancang—dan membangun—fasilitas semacam itu segera, kata Philip Christensen, seorang profesor di Arizona State University dan ketua bersama komite pengarah Survei Dekadal yang baru.

“Rekomendasi kami adalah untuk tidak pergi dan membangun fasilitas penerima yang sangat mewah, sangat rumit, sangat kaya instrumen,” kata Christensen. “Sebaliknya buatlah sesederhana mungkin. Pekerjaan nomor satu adalah memverifikasi bahwa sampel tersebut aman, lalu membiarkannya pergi ke laboratorium di seluruh dunia yang sudah memiliki instrumentasi yang sangat canggih.”

John Rummel, seorang astrobiolog yang sekarang sudah pensiun yang sebelumnya memimpin upaya “perlindungan planet” NASA untuk misi antarplanetnya, setuju bahwa kesederhanaan dapat menghemat waktu tetapi dengan biaya yang tidak pasti. “Tidak ada yang ingin menghabiskan semua uang di dunia untuk ‘Taj Mahal’ untuk [sample-return] sains,” katanya. Namun, membangun fasilitas tanpa tulang bisa menjadi bumerang karena gagal mengizinkan para ilmuwan untuk menyelidiki dengan benar apakah sampel yang dikembalikan mengandung bukti kehidupan.

Lebih mendasar, kata Rummel, tidak benar bahwa kita cukup tahu tentang Mars untuk mengukur risiko penularan antarplanet MSR. “Pertama, kita tidak tahu semua yang ingin kita ketahui tentang Mars. Makanya kami ingin sampelnya,” kata Rummel. “Kami terus menemukan organisme Bumi melakukan hal-hal baru yang cukup menarik dari sudut pandang potensi kehidupan di tempat lain. Jadi mengapa kita tidak berpikir kita perlu berhati-hati? Jawabannya adalah kita memang perlu berhati-hati, seperti yang berulang kali ditekankan oleh National [Academies]…. Orang harus memiliki semacam rasa hormat untuk yang tidak diketahui. Jika Anda memiliki rasa hormat itu, maka Anda dapat melakukan pekerjaan yang kredibel, dan publik dilayani dengan baik oleh kehati-hatian Anda.”

Semua bersama Sekarang

Meskipun risiko sebenarnya MSR untuk bencana ekologi antarplanet mungkin tidak diketahui, ancaman yang ditimbulkan oleh opini publik yang negatif terhadap misi tersebut jelas bagi sebagian besar ilmuwan yang berpartisipasi. Meski begitu, keterlibatan dengan publik harus disambut baik, kata Penny Boston, ahli astrobiologi di Ames Research Center NASA. Cara apa yang lebih baik untuk mendorong penelitian yang diperlukan untuk mengisi kesenjangan pengetahuan tentang perlindungan planet, alasannya, selain membuat orang tertarik pada topik dan taruhannya yang berat? “Itu akan memungkinkan kita untuk melindungi biosfer Bumi dan manusia secara optimal sambil tetap memanfaatkan sepenuhnya analisis sampel Mars untuk menjawab pertanyaan sains,” kata Boston.

Demikian pula, sementara efek mengerikan dari pembatasan penanganan yang keras untuk sampel MSR tampaknya lebih mungkin daripada meletusnya beberapa pandemi dunia lain dari protokol keamanan hayati yang lemah, beberapa berpendapat bahwa, dalam hal anggaran mutlak, berbuat salah di sisi kehati-hatian tidak terlalu mahal.

Menurut ahli astrobiologi Cassie Conley, yang menggantikan Rummel sebagai petugas perlindungan planet NASA dari tahun 2006 hingga 2017, pada saat kapsul MSR menghantam dasar danau yang kering di Utah, “pembayar pajak akan menginvestasikan setidaknya $10 miliar untuk membawa sampel ini ke Bumi. Jadi, tidakkah bermanfaat untuk menghabiskan 1 persen lebih banyak untuk membangun fasilitas dan instrumentasi terbaik untuk mempelajari sampel-sampel ini sambil juga memastikan bahwa MSR tidak menyebabkan sesuatu yang buruk terjadi pada satu-satunya planet yang dapat kita tinggali?”

Namun, ada satu kekhawatiran tambahan yang memperumit perdebatan: MSR tidak lagi sendirian dalam mencari batuan Planet Merah yang segar, dan proyek lain mungkin tidak mematuhi aturannya yang masih muncul. China baru-baru ini mengumumkan rencananya sendiri untuk membawa material Mars langsung ke Bumi, mungkin lebih awal dari kampanye Pengembalian Sampel Mars NASA/ESA, dan ada juga “kartu liar” dari upaya SpaceX yang berfokus pada Mars oleh Elon Musk yang mengarah pada perjalanan manusia ke Mars. dan kembali jauh lebih cepat daripada yang diantisipasi kebanyakan ahli.

Masuknya China secara khusus mengkhawatirkan Barry DiGregorio, seorang ahli astrobiologi dan direktur pendiri Komite Internasional Melawan Pengembalian Sampel Mars (ICAMSR). “Kecuali [returning samples from Mars] dilakukan sebagai upaya global untuk berbagi temuan secara real time dengan semua negara antariksa alih-alih sebagai tujuan nasional, tidak ada satu negara pun yang akan tahu apa yang telah ditemukan oleh negara lain atau masalah apa yang mereka hadapi dengan penahanan,” katanya.

Itulah mengapa DiGregorio berpendapat bahwa prioritas harus diberikan untuk mengesampingkan setiap prospek sampel untuk merusak biosfer Bumi sebelum dibawa kembali ke planet kita—sesuatu yang paling baik dilakukan di stasiun luar angkasa khusus atau bahkan laboratorium penelitian astrobiologi yang dibangun sebagai bagian dari pangkalan bulan. . “Tentu saja,” tambahnya, mengingat ketegangan geopolitik global yang semakin tinggi, “konsep ini kemungkinan akan sulit dijual”—tetapi sekarang adalah “waktu kritis” untuk mempertimbangkannya.

Leave A Reply

Your email address will not be published.