Setelah satu setengah tahun ditandai oleh pandemi yang menghancurkan dan upaya besar-besaran untuk mengembangkan beberapa vaksin yang sangat efektif, Hadiah Nobel dalam Fisiologi atau Kedokteran tahun ini adalah sesuatu yang mengejutkan. Penghargaan ini diberikan untuk penemuan yang berkaitan dengan bagaimana tubuh manusia merasakan suhu dan sentuhan.

Penghargaan tersebut diberikan kepada David Julius dari University of California, San Francisco, dan Ardem Patapoutian dari Scripps Research di La Jolla, California, karena menemukan basis molekuler bagaimana saraf mengubah rangsangan— membakar cabai, atau pelukan lembut—menjadi sinyal yang dapat dirasakan oleh otak.

“Karya David Julius dan Ardem Patapoutian telah membuka salah satu rahasia alam,” kata Patrik Ernfors, anggota Komite Nobel, saat mengumumkan penghargaan itu Senin di Swedia.

Julius dan rekan-rekannya di UCSF bekerja untuk mengidentifikasi reseptor capsaicin, komponen dalam cabai yang menyebabkan sensasi terbakar yang menyakitkan. Mereka mengidentifikasi gen yang mengkode protein baru, yang disebut TRPV1—saluran ion di membran sel yang terbuka sebagai respons terhadap panas.

Patapoutian dan rekan-rekannya mengidentifikasi gen untuk protein yang merasakan sentuhan, yang dikenal sebagai Piezo1 dan Piezo2. Dia menunjukkan bahwa kedua protein ini adalah saluran ion yang diaktifkan secara paksa.